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Los cuerpos momificados del siglo XVIII dan a los científicos pistas sobre la propagación de la tuberculosis

Los cuerpos momificados del siglo XVIII dan a los científicos pistas sobre la propagación de la tuberculosis

Los científicos examinaron recientemente muestras de tejido de cuerpos infectados con tuberculosis que fueron momificados naturalmente en la cripta de una iglesia en Vac, Hungría. Los investigadores encontraron que la tuberculosis que los mató en el siglo XVIII derivaba de una cepa ancestral de la bacteria que data de la época romana y que todavía circulaba en Europa en el siglo XVIII.

Los cuerpos, excavados en 1994, fueron momificados naturalmente por aire extremadamente seco y virutas de pino en ataúdes. Las virutas de pino tienen agentes antimicrobianos naturales y absorben la humedad.

Los cuerpos habían sido enterrados en la cripta de una iglesia entre 1731 y 1838. Eran católicos, enterrados completamente vestidos y muchos de ellos eran ricos, dice un artículo en Phys.org. Su ropa también fue preservada por el aire seco.

Los cuerpos y la ropa de las personas colocadas en la cripta de una iglesia en Vac estaban extremadamente bien conservados. Crédito: Momias del mundo

Vac está justo al norte de la capital húngara de Budapest. Un trabajador de la construcción en la iglesia dominicana en Vac golpeó una pared y escuchó un sonido hueco. Sacó un ladrillo y vio los ataúdes.

Gérmenes de Mycobacterium tuberculosis (imagen de los Centros para el Control de Enfermedades de EE. UU. / Wikimedia Commons )

Los expertos encontraron más de 200 cadáveres, 26 de los cuales fueron examinados porque presentaban signos de infección por tuberculosis. Ocho de los cuerpos produjeron muestras de tejido de las que los investigadores pudieron realizar la secuenciación genética de los gérmenes de la tuberculosis.

“Lo que surgió es un cuadro de una enfermedad que está a la altura de su reputación en el folclore”, escribió Phys.org. “La tuberculosis estaba arrasando en la Europa del siglo XVIII, incluso antes de que la urbanización y las viviendas abarrotadas la convirtieran en un asesino en una escala mucho mayor, hallaron los investigadores”.

La Primera y Última Comunión, pintura de 1888 de los últimos ritos de una víctima de tuberculosis, de Cristóbal Rojas ( Wikimedia Commons )

El microbiólogo alemán Robert Koch fue el primero en describir Mycobacterium tuberculosis, en 1882. Koch dijo que el consumo, como la gente lo llamaba entonces, mataba a una de cada siete personas. La enfermedad sigue siendo un problema grave, pero la Organización Mundial de la Salud informa que las muertes por ella han disminuido en las últimas décadas.

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En la iglesia de Vac, los nombres de las personas fallecidas y cómo murieron se registraron en documentos. Phys.org dijo que eso hace que los cuerpos sean un recurso valioso para las personas que estudian enfermedades porque la combinación brinda evidencia sobre cómo la tuberculosis y la enfermedad se propagaron hace siglos.

"El análisis microbiológico de muestras de pacientes con tuberculosis contemporáneos generalmente informa una sola cepa de tuberculosis por paciente", dijo a Phys.org Mark Pallen, de la facultad de medicina de la Universidad de Warwick en Inglaterra. Pallen fue el investigador principal del nuevo estudio. "Por el contrario, cinco de los ocho cuerpos en nuestro estudio produjeron más de un tipo de tuberculosis; sorprendentemente, de un individuo, obtuvimos evidencia de tres cepas distintas".

Los ocho cuerpos eran portadores de una cepa de tuberculosis particularmente virulenta llamada Lineage 4. Aún hoy, esta cepa infecta a más de 1 millón de personas en las Américas y Europa por año.

"(Esto) confirmó la continuidad genotípica de una infección que ha devastado el corazón de Europa desde tiempos prehistóricos", dijo Pallen.

La exposición Momias del mundo, actualmente en el Cincinnati Museum Center en el estado estadounidense de Ohio, tiene varias momias de la iglesia en Vac, Hungría. Esta foto muestra el cuerpo de Veronica Orlovits. (Foto de las Momias del Mundo)

Los investigadores construyeron un árbol genealógico del virus de la tuberculosis y determinaron que su antepasado bacteriano se remonta al período romano tardío. Esta datación parece dar crédito a estimaciones recientes de que la tuberculosis apareció en humanos hace unos 6.000 años, dijo Phys.org. Investigaciones anteriores teorizaron que la tuberculosis surgió en humanos hace decenas de miles de años.

La Organización Mundial de la Salud informa que alrededor de un tercio de los humanos están infectados con la bacteria de la tuberculosis, pero solo un pequeño porcentaje se enfermará. En 2013, alrededor de 9 millones de personas se enfermaron con la enfermedad en todo el mundo. Aproximadamente el 95 por ciento de las muertes por tuberculosis se producen en países de ingresos medios y bajos.

Si bien la enfermedad es un problema grave, la amenaza parece estar disminuyendo un poco.

“El número de personas que enferman de tuberculosis está disminuyendo y la tasa de mortalidad por tuberculosis se redujo en un 45 por ciento desde 1990. Por ejemplo, Brasil y China han mostrado una disminución sostenida de los casos de tuberculosis en los últimos 20 años. En este período, China ha tenido una disminución del 80% en las muertes ”, informa la OMS.

Foto principal: Esta foto muestra la momia de Michael Orlovits en la exposición Momias del mundo. El aire seco preservó los cuerpos y la ropa de las personas fallecidas. (Foto de las Momias del Mundo)

Por Mark Miller


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